Загибель фрегата «Медуза»

Фрегат 'Медуза'Похмурі хмари нависли над океаном. Важкі, величезні хвилі здіймаються до неба, загрожуючи залити пліт і нещасних людей, що скупчилися на ньому. Вітер з силою рве вітрило, схиляючи щоглу, що утримується товстими канатами.

На передньому плані видно вмираючі, занурені в повну апатію люди. І поряд з ними вже мертві.
У безнадійному відчаї сидить батько біля трупа улюбленого сина, підтримуючи його рукою, немов намагаючись уловити биття замерзлого серця. Праворуч від фігури сина — лежачий головою вниз труп хлопця з витягнутою рукою. Над ним людина, мабуть, що втратила розум, оскільки погляд у нього блукаючий. Ця група завершується фігурою мертвяка: ноги його, що заклякнули, зачепилися за балку, руки і голова опущені в морі. Так зобразив загибель французького фрегата «Медуза» художник Теодор Жеріко, а темою для його картини стала подія, що відбулася з одним з кораблів французького флоту.
Вранці 17 червня 1816 року до Сенегалу відправилася французька експедиція, «Медуза», що складалася з фрегата, каравели «Луна», флюта «Луара» і бригу «Аргус». Ці кораблі везли колоніальних службовців, а також нового губернатора колонії і чиновників з їх сім’ями. Окрім них, до Сенегалу прямував так званий «африканський батальйон», що складався з трьох рот по 84 людини, з чуток, з колишніх злочинців. Насправді це були просто люди різних національностей, серед яких попадалися і відчайдушні шибайголови. Начальником всієї експедиції був капітан «Медузи» Гуго Дюруа де Шомарей.

Сенегал був для Франції основним постачальником міді, яка використовувалася у фармацевтиці, в кондитерській справі і особливо при забарвленні тканин. Крім того, ця колонія поставляла золото, віск, слонячу кістку, каву, какао, корицю, індиго, тютюн, бавовну і — про що соромливо умовчувалося! — темношкірих рабів.

Грошей на організацію цієї експедиції не вистачало, тому для такої складної подорожі довелося використовувати судна, які у той час виявилися на ходу. Перед відплиттям капітан Шомарей одержав спеціальну інструкцію міністра дю Бушажа, що попереджала про те, що треба встигнути допливти до Сенегалу до настання сезону ураганів і дощів. На шляху кораблі повинні були пройти мис Блан (Білий), але мису з характерною білою скелею не було. Капітан Шомарей не надав цьому ніякого значення, але наступного дня йому довелося відповідати перед екіпажем і він сказав, що напередодні вони ніби пропливли щось схоже на мис Блан. Згодом він всі свої міркування і пояснення будував на тому, що він дійсно бачив цей мис. Насправді «Медузу» вночі віднесло на південь, курс був виправлений тільки до ранку, так що фрегат ніяк не міг пройти цей мис. Каравела «Луна», не відхиляючись від курсу, вранці обігнала «Медузу».

У фатальну ніч з 1 на 2 липня Шомарей жодного разу не поцікавився, як йде корабель, лише до ранку був злегка здивований зникненням «Луна». Він навіть не спробував з’ясувати причини її зникнення. Інші кораблі, що супроводжували фрегат, відстали ще кілька днів тому.

А каравела «Луна» продовжувала слідувати правильним курсом, «Медуза» рухалася в тому ж напрямі, але ближче до берега. Шомарей наказав вимірювати глибину морського дна і, не намацавши його, вирішив, що може безперешкодно вести корабель до берега. Не дивлячись на численні застереження членів екіпажу про те, що корабель знаходиться в районі Аргуїнської мілини, капітан «Медузи» продовжував вести фрегат до берега. А на те, що це було місце небезпечне, вказував і навколишній пейзаж, і колір моря, що змінився.

Коли ще раз зміряли глибину моря, вона виявилася всього 18 ліктів замість тих, що передбачалися вісімдесяти. У цій ситуації фрегат могла врятувати лише швидкість реакції капітана, але Шомарей ніби впав в якесь заціпеніння і не повернув корабль. І незабаром «Медуза» сіла на мілину — між Канарськими островами і Зеленим мисом.

Рятувальні роботи почалися неорганізовано і безладно, і цілий день був витрачений без толку. Всі спроби зняти фрегат з мілини виявилися марними. У корпусі судна відкрилася теча, і п’ятого липня було ухвалене рішення покинути тонучий корабель. За всіма морськими правилами і законами Шомарей, як капітан, повинен був покинути судно останнім, але він не зробив цього. Капітан Шомарей, губернатор і вищий офіцерський склад розмістилися в шлюпках. Сто п’ятдесят матросів і жінок перейшли на пліт, побудований під керівництвом інженера Корреара корабельним теслярем. Командував плотом випускник морехідного училища Куден, що насилу пересувався через травми ноги.
Спочатку шлюпки буксирували пліт до берега, який був порівняно близько. Але, злякавшись настання бурі, командири шлюпок вирішили покинути пліт і зрадницьки перерубали буксирні канати. Люди були залишені на волю хвиль на маленькому, такому, що заливається водою плоту, яким майже неможливо було управляти.

Коли шлюпки почали зникати з виду, на плоту пролунали крики відчаю і люті. Потім вони змінилися скаргами, а потім жах охопив приречених на загибель. Стояла страшна жара, але від неї людей рятувало те, що пліт був сильно занурений у воду. Незабаром було виявлено, що в поспіху евакуації з фрегата забрали нікчемно малу кількість прісної води і продовольства. Незахищені від негоди і сонця, без провіанту, вичерпавши всі запаси води, люди зробилися жорстокими і повстали один проти одного.

До ночі пліт став занурюватися у воду, і на ньому вперше спалахнула кривава різанина за останні краплі води і найбільш безпечні місця біля щогли. Після другої різанини в живих залишилося тільки 28 чоловік.

Поранені, знесилені, змучені спрагою і голодом люди впали в стан апатії і повної безнадійності. Багато хто божеволів.

Серед тих, хто вцілів, деякі були такі голодні, що накинулися на останки одного зі своїх товаришів по нещастю. Вони розчленували труп і почали свою жахливу трапезу. Один з матросів, що вижили, потім згадував: «У перший момент багато хто з нас не доторкнувся до цієї їжі. Але через деякий час до цього заходу вимушені були удатися та всі інші». Так почався канібалізм.
Дванадцять днів носився пліт по морських хвилях. Рано вранці сімнадцятого липня на горизонті показався було корабель, але незабаром він зник із виду. Опівдні він з’явився знову і на цей раз наблизився до плоту. Це «Аргус» виявив пліт, що напівзатонув, і взяв на борт п’ятнадцять змарнілих, напівбожевільних людей (п’ять з них згодом померли). Поглядам матросів з «Аргуса» з’явилося страхітливе і таке, що леденить душу видовище: трупи виснажених до останньої крайності людей, а живі мало чим відрізнялисьсь від мертвих. А поряд шматки людського м’яса, які нещасні в’ялили на сонці і їли.

Через п’ятдесят два дні після катастрофи був знайдений і фрегат «Медуза», який не затонув. З сімнадцяти чоловік, що вирішили не піддаватися паніці і залишитися на кораблі, в живих залишилося лише троє.

Про цю трагедію в 1817 році вийшла книга, авторами якої стали інженер Олександр Корреар і хірург Анрі Савіньї. Перша фраза її була наступна: «Історія морських подорожей не знає іншого прикладу, такого ж жахливого, як загибель «Медузи»». І дійсно, для того часу повідомлення про загибель фрегата прозвучало так само страшно, як для подальших поколінь звістка про трагічну долю «Титаника».

Французьке суспільство, приголомшене трагедією, що трапилася, було збуджено до краю. Відповідальність за цю біду лягала на капітана «Медузи», графа де Шомарея, що не відповідав своєму призначенню. У минулому емігрант, він походив з не дуже знатного роду і одержав таку відповідальну посаду завдяки протекції і зв’язкам у міністерстві.

Капітан Шомарей повстав перед трибуналом, був звільнений з флоту і засуджений до тюремного вироку на три роки. Але найнестерпнішим для нього виявилося те, що його навіки викреслили з кавалерів ордена Почесного Легіону. Ця обставина привела Шомарея в глибокий відчай. Він навіть намагався
повернути собі цю нагороду, але безуспішно.

В краях, де Шомарей доживав свій вік, всі знали про його «подвиги» і відносилися до нього презирливо і вороже. Він прожив досить довге життя, помер в 78 років, але довголіття це не було йому в радість.